Una clase de aeróbicos para adultos mayores. Foto: Bill Branson

Cada día más viejos

Ante el crecimiento de la expectativa de vida, un médico geriatra holandés defiende la teoría de que la vitalidad es posible a cualquier edad, aún con las incapacidades propias de la vejez.

2016/06/21

Por Natalia Jerez Quintero

En Cumplir años sin hacerse viejo, publicado por Semana Libros, el médico e investigador holandés Rudi Westendorp cuenta la historia de un hombre que encontró una forma muy particular de entretenerse y rellenar su vida de jubilado: aprendió a pintar haciéndose discípulo de un artista local que tenía como fuente de inspiración el budismo zen. Sin embargo, le empezaron a temblar las manos y no pudo seguir pintando, así que decidió cambiarse a otro género artístico: el haiku, y a sus 89 años presentó una parte de su obra poética en una pequeña exposición.

Este es un ejemplo de cómo las personas de la tercera edad pueden aprovechar sus "años de más" para buscar algo que le dé sentido y contenido a una vida más larga, y que las haga sentirse cada vez más vitales. Aunque la vitalidad depende en gran parte de ellas mismas, también es responsabilidad de la sociedad ayudarlas a que se sientan de esa forma.

Westendorp plantea que a pesar de que en la actualidad la esperanza de vida media ha aumentado, y que ahora gracias a la tecnología y la biomédica podemos prolongar nuestra vida funcional cada vez más, la sociedad todavía no se ha adaptado a esa evolución. Es por esto que es necesario un cambio de mentalidad a la hora de pensar en la vitalidad y el envejecimiento: “¿Tienen los mayores en nuestra sociedad una posición digna? ¿Se les apoya y se les valora con idoneidad? Un espíritu vital y una sociedad vital son una responsabilidad compartida con la que sólo podemos cargar mediante una buena interacción”.

Según el autor, para que esta interacción se dé de manera adecuada, deben llevarse a cabo profundas transformaciones sociales que aseguren la calidad de vida de las personas de la tercera edad, pues cada vez va a haber más personas que vivan por más tiempo. Estos son algunos de los cambios que propone Westendorp: debe haber una oferta de viviendas más variada que le proporcione los cuidados necesarios a los mayores con pocos ingresos; es necesario que haya más oportunidades laborales para personas de la tercera edad, pues después de los 65 años hay pocas perspectivas de futuro laboral; deben hacerse más investigaciones sobre enfermedades geriátricas para ayudar a prevenirlas a tiempo, y, por último, quienes cuidan de personas mayores deben prestar más atención a lo que realmente quieren los pacientes para que puedan ayudarlos a seguir sus sueños y ambiciones y a alcanzar metas realistas.

De igual forma, el autor plantea que las relaciones sociales son un factor muy importante para llevar una vejez vital y saludable: "los ancianos de una reducida red social tienen más riesgo de muerte que los fumadores, cuando fumar se considera uno de los mayores factores de riesgo como causa de enfermedades y de fallecimiento. A un estilo de vida saludable le corresponde invertir en familia, amigos y contactos sociales para no acabar solo en la vejez. Y eso no es sólo porque peligra la duración de la vida, sino también porque no es nada agradable envejecer aislado".

Cumplir años sin hacerse viejo es, como dice su autor, "un GPS para poder navegar mejor en la vida que nos queda por delante". Es un estudio que combina aspectos médicos, biológicos, económicos y sociológicos para evidenciar que si la sociedad no cambia de mentalidad con respecto al envejecimiento y todo lo que este implica, nos espera un choque social muy fuerte, pero es también un libro que nos ayuda a darle una bienvenida a una vida más larga, saludable y productiva, al plantear que "la respuesta a la pregunta de cómo cumplir años sin hacerse viejo se halla en nuestra propia flexibilidad social y psicológica".

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