Vestigios del galeón San José en un lugar cercano a las playas de la bahía de Cartagena, a más de 600 metros de profundidad. Foto: ICANH. Vestigios del galeón San José en un lugar cercano a las playas de la bahía de Cartagena, a más de 600 metros de profundidad. Foto: ICANH.

El Galeón San José: más allá del oro y la plata

La suerte del naufragio está en manos de la vicepresidencia de la República, que ha dicho que pronto tomará decisiones al respecto. Pero este libro no habla de política, ni de disputas, ni de la plata y el oro: habla del valor real del navío.

2019/02/25

Por Jorge Cote R.*

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Desde que el gobierno anunció el descubrimiento del galeón San José en un lugar cercano a la costa de la bahía de Cartagena, a más de 600 metros de profundidad, comenzó una verdadera batalla por determinar las condiciones para rescatar su carga, en especial los metales y piedras preciosas. Tras varios años de ires y venires, el Estado colombiano perfeccionó un proyecto de app de iniciativa privada que, al finalizar el segundo gobierno de Juan Manuel Santos, estuvo a punto de adjudicar a la misma empresa que, con una inversión de seis millones de dólares, descubrió la ubicación del galeón. El contrato estipulaba que Colombia pagaría los costos del rescate y la ganancia de la empresa con una parte del pecio rescatado. A cambio, esta haría una excavación arqueológica y construiría un museo y un laboratorio para tratar los restos y la carga del San José.

Pocos estuvieron de acuerdo con esta decisión. La mayor parte de los académicos colombianos considera que esa app causa un detrimento al patrimonio cultural de la nación. Por su parte, políticos e intelectuales españoles comenzaron una campaña mediática, que ha encontrado en las páginas del periódico ABC su mejor vocero, para oponerse a la adjudicación de la app y buscar que el gobierno colombiano incluya a España en el rescate del galeón. Incluso países como Ecuador y Bolivia dijeron en su momento que el pecio rescatado debía repartirse entre los países de los que salieron el oro y la plata, como una especie de compensación por los abusos de los españoles durante la colonia. Finalmente, la adjudicación se suspendió a raíz del cambio de gobierno. Ahora, la suerte del galeón está en manos de la vicepresidencia y en los próximos meses esta debería decidir al respecto.

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Buena parte de la controversia en torno al San José se ha centrado en el rescate y la suerte que tendrían los metales y piedras preciosas rescatadas, que valdrían 10.000 millones de dólares (aunque el historiador Rodolfo Segovia sugiere un menor valor). Sin embargo, pocos colombianos conocen la historia del galeón y menos de la época (inicios del siglo XVIII) en que se hundió. De allí la importancia del reciente libro Del galeón San José y otras historias (Aguilar), de Segovia, una compilación de ocho artículos, de los cuales es difícil saber cuándo los escribió porque el libro no tiene una introducción o un prefacio. Allí relata no solo la historia del San José, sino también otros hechos y aspectos de la sociedad colonial como el naufragio de la Armada de la Guardia en 1605, el negocio de la esclavitud en Cartagena, la Carrera de las Indias y la historia de Providencia.

Rodolfo Segovia es un veterano historiador que combinó su carrera política con la academia. Es autor de libros y artículos sobre la historia de Cartagena, entre ellos los relacionados con la construcción de las murallas.

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A partir de documentos de archivo en Colombia y España, Segovia dibuja el contexto histórico de la época en que el galeón San José navegó las aguas del Caribe hasta hundirse cerca de las playas de Cartagena. Y explica a fondo fenómenos como el comercio entre las colonias americanas y la península, las intrigas de poder en ambos lados del Atlántico, las luchas políticas y militares entre españoles, franceses e ingleses por dominar el Caribe y el funcionamiento de la Carrera de las Indias.

Segovia parte de la historia del hundimiento del San José para explicar lo que sucedía en esa época en el Imperio español, y los líos políticos y comerciales en las colonias. O en palabras del historiador cartagenero: “El periplo del galeón San José es microhistoria que se enlaza con acontecimientos de un periodo dramático y definitorio de la vida europea, en que asoman coloridos personajes y hondas tragedias, redescubiertos ahora mientras se rescata el galeón San José, tesoro arqueológico y microcosmos de la vida marinera del siglo XVIII”.

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Dentro de los relatos de microhistoria (rama de la historia cuyos precursores son los italianos Carlo Ginzburg y Carlo Maria Cipolla) compilados en el libro se encuentra el de otro naufragio poco conocido por los colombianos: el de la Armada de la Guardia en 1605. Compuesta por siete galeones, la flota zarpó de Cartagena el primero de noviembre de ese año y sucumbió cinco días después ante un huracán del que solo lograron salir tres naves.

También resulta muy interesante el ensayo sobre la explotación de platino en el Chocó, tema del que hay poca literatura histórica si se compara con lo escrito acerca del oro y la plata.

En resumen, el libro de Segovia invita a conocer una historia poco difundida, y ayuda a comprender el valor cultural del galeón San José, que trasciende con mucho las riquezas materiales.

*Historiador y periodista de la revista Semana

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